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¿Por qué conviene hacerse una prueba de Papanicolaou?

En sus primeras etapas, los problemas del cuello uterino no producen ningún síntoma. A menudo, la única manera de enterarse de que ha habido un cambio en el cuello del útero (cervical) es mediante una prueba de Papanicolaou o Pap (citología). Este examen puede revelar problemas cervicales temprano, cuando son más fáciles de tratar; además detecta algunas infecciones del cuello uterino y la vagina.

¿Qué es una prueba de Papanicolaou?

La prueba de Papanicolaou es un procedimiento que permite descubrir cambios del cuello uterino capaces de ocasionar cáncer cervical. (El cuello uterino es la parte del útero que se abre hacia la vagina). Para esta prueba, que se efectúa en el consultorio del proveedor de atención médica, se saca una pequeña muestra de células del cuello uterino. Estas células se analizan posteriormente en un laboratorio. La prueba de Papanicolaou es un procedimiento seguro que dura unos minutos y no causa prácticamente ninguna molestia.

La asociación con el HPV

El HPV es una familia de virus que se contagian a través del contacto con la piel. Ciertos tipos casi siempre se propagan por medio del contacto sexual. Algunos tipos de HPV producen verrugas genitales (condiloma), aunque no todos causan síntomas visibles. Ciertos tipos provocan cambios celulares (displasia) en el cuello uterino, que a la larga pueden convertirse en cáncer. De hecho, la infección del HPV es el factor de riesgo más importante del cáncer de cuello uterino. Los médicos pueden ahora hacer la prueba de HPV. La prueba de HPV suele hacerse en conjunto con la prueba de Papanicolaou. Por eso es importante hacerse el Pap según la recomendación de su proveedor de atención médica. Esto ayuda a garantizar que se detecten las células anormales y que se traten antes de convertirse en cancerosas.

¿Quién debe hacerse pruebas de Papanicolaou y de VPH?

Pregunte a su proveedor de atención médica cuándo debe comenzar a hacerse pruebas de Papanicolaou, si debe hacerse una prueba para detectar el virus del papiloma humano (HPV, por sus siglas en inglés) al mismo tiempo, y con qué frecuencia debe hacérselas. Siga estas pautas de la American Cancer Society sobre las pruebas de detección del cáncer de cuello uterino:

  • La primera prueba de Papanicolaou debe hacerse a los 21 años, y luego cada tres años hasta cumplir los 29 años. La prueba de HPV no se recomienda durante este tiempo, aunque puede hacerse como parte del seguimiento a una prueba de Papanicolaou anormal.

  • A partir de los 30 años, la prueba preferida es la de Papanicolaou con una prueba de HPV cada 5 años. Estas pruebas conjuntas deben hacerse hasta llegar a los 65 años. Otra opción para las mujeres en este grupo de edad entre los 30 y los 65, es solo hacerse la prueba de Papanicolaou cada 3 años.

  • Usted podría tener una programación de pruebas diferentes si está en riesgo de tener cáncer de cuello uterino. Los factores de riesgo incluyen tener VIH, deterioro del sistema inmununitario o exposición al medicamento DES porque su mamá lo tomó cuando estaba embarazada de usted. Hable con su proveedor de atención médica acerca de la programación de pruebas más adecuada para usted.

  • Si usted es mayor de 65 años y ha tenido pruebas de detección regulares durante los últimos 10 años, sin ningún resultado anormal durante los últimos 20 años, quizás no haga falta que siga haciéndose pruebas de Papanicolaou.

  • Si le hicieron una histerectomía que incluyó la extracción del cuello uterino, puede dejar de hacerse las pruebas a no ser que la histerectomía se haya hecho para tratar un cáncer o un pre-cáncer de cuello uterino. Si usted aún conserva su cuello uterino después de la histerectomía, debe continuar haciéndose las pruebas de acuerdo con las pautas mencionadas anteriormente.

  • Los exámenes de rutina no tienen que ser necesariamente todos los años. Sin embargo, si usted obtuvo un resultado anormal, su proveedor le informará con qué frecuencia necesita repetir el examen.

  • Las mujeres que hayan sido vacunadas contra el HPV igualmente deben seguir estas pautas.

  • Si usted tuvo cáncer de cuello uterino, hable con su médico acerca del plan de pruebas que mejor se adapte a sus necesidades.

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