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¿Qué es el cáncer de próstata?

El cáncer se produce cuando las células del cuerpo comienzan a cambiar y a multiplicarse de manera descontrolada. Las células cancerosas pueden formar masas de tejido denominadas tumores. El cáncer que comienza en la próstata se denomina cáncer de próstata. Puede crecer y diseminarse fuera de esa glándula. El cáncer que se propaga es más difícil de tratar.

Corte transversal de la glándula prostática donde puede verse que el cáncer abulta la próstata y la hace introducirse en el recto.

¿Qué es la próstata?

La próstata es una glándula masculina del tamaño y forma de una nuez, que rodea la parte superior de la uretra. Esta es el tubo que conduce la orina desde la vejiga hacia el exterior. La próstata produce parte del líquido que compone el semen. Durante el orgasmo, el semen es expulsado del cuerpo a través de la uretra.

Cuando se forma el cáncer de próstata

A medida que el hombre envejece, las células de la próstata pueden cambiar y formar tumores u otras masas. Los tipos de crecimiento incluyen los siguientes:

  • Masas no cancerosas. La próstata puede aumentar de tamaño conforme la persona envejece. Esta afección se conoce como hiperplasia benigna de la próstata (HBP). El tejido prostático adicional suele ejercer presión alrededor de la uretra y causar síntomas tales como dificultad para orinar. Sin embargo, la HBP no es cáncer y no produce cáncer.

  • Células atípicas. A veces, las células de la próstata no tienen aspecto normal (típico). Un tipo de crecimiento anormal se llama neoplasia intraepitelial prostática (PIN). Aunque no son cancerosas, estas células pueden indicar que hay probabilidades de que se forme cáncer.

  • Cáncer. Cuando las células anormales crecen de manera descontrolada y comienzan a invadir tejidos, se las llama células cancerosas. Pueden o no producir síntomas. Algunos tumores pueden palparse durante un chequeo médico, pero otros no. El cáncer de próstata puede diseminarse a los órganos cercanos o propagarse a los ganglios linfáticos cercanos. Los ganglios linfáticos son pequeños órganos que hay en todo el cuerpo y que forman parte del sistema inmunitario. En algunos casos, el cáncer se propaga más allá, a huesos u órganos en lugares distantes del cuerpo. Este proceso se denomina metástasis.

Diagnóstico del cáncer de próstata

En su etapa inicial, es posible que el cáncer de próstata no produzca ningún síntoma. Los trastornos urinarios no suelen ser señal de cáncer sino de otros problemas, como la hiperplasia benigna de la próstata (HBP). Para determinar si usted tiene cáncer de próstata, su proveedor de atención médica debe examinarlo y hacerle ciertas pruebas que ayudan a confirmar el diagnóstico. También ayudan a ampliar la información sobre un tumor canceroso. Algunas de estas pruebas son:

  • Antígeno prostático específico (PSA). El PSA es una sustancia química producida por el tejido prostático. Se mide la concentración de PSA en la sangre (el nivel de PSA) para evaluar el riesgo que tiene un hombre de tener cáncer de próstata. En general, un nivel de PSA alto o creciente puede significar un mayor riesgo de cáncer. Sin embargo, un análisis de PSA por sí solo no puede mostrar si un hombre tiene cáncer de próstata. El análisis de PSA se usa también para evaluar el éxito de los tratamientos contra el cáncer.

  • Biopsia por punción con aguja gruesa. Esta prueba se hace para saber si un hombre tiene cáncer de próstata. Se emplea una aguja hueca para extraer pequeñas muestras de tejido de la próstata. Esto permite obtener más información sobre las células cancerosas. Antes de la prueba, podría administrarse un medicamento para evitar el dolor. Durante la prueba, le introducirán una pequeña sonda en el recto. La sonda envía una imagen de la próstata a un monitor de video. Guiándose por esta imagen, el proveedor de atención médica utiliza una aguja delgada para tomar diminutas muestras de tejido de la próstata. Estas se envían a un laboratorio, en donde se observan para detectar células cancerosas.

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